“Mon grand-père n’admettrait pas que sa fille était la plus grande star d’Hollywood, Marilyn Monroe” – .

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Francine Gifford Deir vient d’apprendre qu’elle est la nièce de Marilyn. Elle nous accueille.

Norfolk, Virginie, Francine Gifford Deir mène la vie d’une bourgeoisie de province, loin d’Hollywood. Pourtant, il suffit que cet agent d’assurances découvre l’objectif de notre photographe pour nous faire deviner un goût pour la lumière qui pourrait courir dans la famille… Francine a conservé de vieilles photos et des lettres jaunies dans une boîte à chaussures. En exclusivité, il nous parle de cet homme, Charles Stanley Gifford Senior, son grand-père. Celui qui n’a jamais voulu admettre être le père de la plus grande star du monde.

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Fête parisienne. Parlez-nous de votre grand-père…
Francine Gifford Deir. C’était un grand homme, grand, marié trois fois. Né en 1898, il se passionne pour la photographie, les chevaux, joue au polo. Fils de charpentier, il n’avait aucune éducation et avait débuté comme manutentionnaire dans un studio hollywoodien. Il a emmené les films au labo, sur une moto. Il s’était également lié d’amitié avec Stan Laurel (de Laurel et Hardy) qui lui a donné ses vieux vêtements. En 1925, il rencontre Gladys, la mère de Marilyn. J’étais toujours marié à Lillian, ma grand-mère. Leur liaison a été, je pense, l’un des déclencheurs de leur divorce.

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Le voyiez-vous souvent ?
Deux semaines chaque été. Il avait installé une ferme, Red Rock Dairy, à Hemet, une ville située entre Los Angeles et Palm Springs. Il pasteurisait le lait, puis le vendait dans son magasin ou à des glaciers. Les affaires étaient bonnes. Il y a mis beaucoup de passion. Il était fier des publicités qu’il produisait lui-même, il adorait ses vaches, ses taureaux, il donnait à chaque veau le nom d’un de ses petits-enfants… Avec mes parents, mon frère et ma sœur, nous avons eu quatre jours pour traverser l’Amérique , de la Virginie à la Californie, dans notre van Ford, sans clim, pour se rendre chez lui. Le reste de l’année, nous écrivons.

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Connaissiez-vous la rumeur qui faisait de lui le père de Marilyn ?
Oui, parce que Marilyn l’a dit à tout le monde. C’était ce que Gladys, sa mère, lui avait dit. Il l’avait découvert dans les années 1960, en couverture du magazine “Esquire”. Ils avaient réussi à obtenir une photo de mon grand-père. Mon père, qui était à l’intérieur, était furieux.

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Quand Marilyn est née, mon grand-père était marié à quelqu’un d’autre. A cette époque, un enfant hors mariage n’était pas créé

Le croyait-il lui-même ?
Il a dit non, il ne voulait vraiment pas savoir ! A la fin de sa vie, mon grand-père avait tout raconté à un ministre presbytérien, puis il avait écrit à mon père pour lui demander de rencontrer ce révérend : « Il a des choses à te dire. Malheureusement, cela ne s’est jamais produit. Mon grand-père est mort d’une crise cardiaque en 1965. Mon père, qui était à ses côtés, a toujours affirmé que son refus d’avouer sur son lit de mort était la preuve que la rumeur était fausse. Mais le doute subsistait. J’avais aussi confié à mon fils Bryan : “Après ma mort, si tu veux savoir, prends mes cheveux.” C’est pourquoi nous avons accepté de faire le test ADN proposé par François Pomès.

Le livret de famille attestant du mariage de Lillian et Charles Stanley Gifford. Ils divorcent en 1925. Leur fils Charles Stanley Jr. (à droite), demi-frère de Marilyn et père de Francine, a alors 3 ans.

© EVA SAKELLARIDES, RD

Le résultat vous a-t-il surpris ?
Pas vraiment. Dans les années 1950, alors qu’elle était déjà célèbre, Marilyn est allée voir mon grand-père à Hemet. Mais il avait refusé de la rencontrer. Cela aurait été si facile d’expliquer : « Chérie, je suis désolé, je voulais te dire que je suis ton père, mais tu as tort. A cette époque, il se remaria avec Mary, une charmante femme.

Pourquoi a-t-il refusé, pensez-vous ?
Je pense qu’il avait honte : avoir un enfant hors mariage était mal vu. Je voulais aussi protéger mon père, son fils unique, qu’il adorait. Il avait perdu une fille, Elizabeth, malade à l’âge de 13 ans. De plus, elle a probablement souffert en silence lorsque Marilyn est décédée en 1962. Elle était le deuxième enfant qu’elle avait perdu. Eh bien, il avait probablement peur pour sa réputation. Admettre qu’il était le père de la plus grande star d’Hollywood et qu’il avait refusé de l’admettre toute sa vie aurait nui à son entreprise.

Votre vie a-t-elle changé depuis que vous avez appris que Marilyn Monroe était votre tante ?
C’est une nouvelle qui a mis un peu de glamour dans nos vies. Si je suis triste, c’est à cause d’elle. Peut-être que son destin aurait été différent s’il avait appartenu à une famille comme la nôtre, aimante et unie. Peut-être aurait-elle été plus forte. Nous ne saurons jamais. Le passé appartient au passé. Mon grand-père n’a jamais exprimé de remords, mais je pense que c’était lourd pour lui de porter le poids du secret et de la culpabilité.

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